10 reglas para comprender el mundo, de Tim Harford

En 10 reglas para comprender el mundo, Tim Harford nos adentra en el mundo de la desinformación, la confusión y la mala investigación de datos y análisis.

¿Cuándo fue la última vez que leyó una gran declaración, acompañada de unos grandes números, y se preguntó si realmente podría ser verdad? Las estadísticas son vitales para ayudarnos a contar historias (las vemos en los periódicos, en las redes sociales y las escuchamos en la conversación diaria) y, sin embargo, las dudamos más que nunca.

Pero los números, en las manos adecuadas, tienen el poder de cambiar el mundo para mejor. Contrariamente a la creencia popular, las buenas estadísticas no son un truco, aunque son una especie de magia. Las buenas estadísticas no son humo y espejos; de hecho, nos ayudan a ver con mayor claridad. Las buenas estadísticas son como un telescopio para un astrónomo, un microscopio para un bacteriólogo o una radiografía para un radiólogo. Si estamos dispuestos a permitirlos, las buenas estadísticas nos ayudan a ver cosas sobre el mundo que nos rodea y sobre nosotros mismos, tanto grandes como pequeños, que no podríamos ver de otra manera.

En 10 reglas para comprender el mundo, Tim Harford se basa en su experiencia como economista y presentador del programa de radio More or Less de la BBC. Nos adentra en el mundo de la desinformación y la confusión, la mala investigación y la motivación fuera de lugar para encontrar esas joyas invaluables de datos y análisis que hacen que la comunicación con números valga la pena.

Los personajes de Harford van desde el falsificador de arte que estafó a los nazis hasta la stripper que se enamoró del congresista más poderoso de Washington, hasta famosos detectives de datos como John Maynard Keynes, Daniel Kahneman y Florence Nightingale. Revela cómo podemos evaluar las afirmaciones que nos rodean con confianza, curiosidad y un sano nivel de escepticismo.

Usando diez reglas simples para entender los números, más una regla de oro, este libro extraordinariamente perspicaz muestra cómo si nos mantenemos alerta, pensando cuidadosamente en la forma en que se obtienen y presentan los números, podemos mirar a nuestro alrededor y ver con claridad como el cristal el mundo suma.

«Hay tres tipos de mentiras: mentiras, malditas mentiras y estadísticas», dijo Benjamin Disraeli (según Mark Twain), en lo que se ha convertido en una de las citas más conocidas en el idioma inglés. La mayoría de nosotros conocemos estadísticas. Y, sin embargo… aunque todos sabemos que las estadísticas son potencialmente engañosas en abstracto, en la práctica la mayoría de nosotros seguimos siendo engañados por ellas a diario.

10 reglas para comprender el mundo, de Tim Harford
10 reglas para comprender el mundo, de Tim Harford

En 10 reglas para comprender el mundo , el economista británico Tim Harford, cuyos servicios para mejorar la comprensión económica le valieron un Oficial de la Orden del Imperio Británico (OBE) en los honores de Año Nuevo de 2018, intenta equiparnos con herramientas para asumir la última desinformación.

Este es un libro muy oportuno. En “El economista camuflado”, Tim Harford nos ofrece un recorrido por los usos y abusos de las estadísticas. En 2020, las decisiones políticas más trascendentales se están tomando sobre la base de datos sobre tasas de infección, tasas de mortalidad, tasas R, los problemas de falsos positivos en los regímenes de pruebas, etc. Estos datos y estadísticas son la base de cualquier discusión política de nuestra respuesta al Covid, pero las decisiones políticas, o incluso las posiciones políticas, no se derivan simplemente de la inspección de los datos. Solo pueden informar una discusión inteligente.

El Covid ha arrojado una luz particularmente clara sobre la importancia de una buena información estadística y su uso correcto, pero la explosión en la producción de datos durante las últimas dos décadas y la creciente importancia de las redes sociales en el discurso público ha aumentado la importancia de este tema durante años.

Lanzar información estadística, tratar las estadísticas como triunfos para jugar en un juego de político, crea más calor que luz. Da lugar a confusión y acusaciones de noticias falsas. Las estadísticas deben utilizarse para informar el debate, no para terminarlo. El libro de Tim Harford nos lleva a través de 10 reglas para usar datos y estadísticas de manera sensata con el fin de mejorar el debate público.

Su mensaje esencial es que, antes de sacar conclusiones a partir de datos o estadísticas, hay que contextualizarlo. Tienes que hacer preguntas sobre la construcción de los datos y su contexto más amplio. También debe preguntarse qué no le dicen los datos y qué datos pueden faltar y que cambian la historia. Además de todo eso, tiene que ponerlo en un contexto personal. ¿Por qué esta estadística es particularmente atractiva / desagradable para usted y cómo podría llevarlo a usarla / malinterpretarla?

Es un libro brillantemente construido. Todos los capítulos se basan en historias y estudios de casos interesantes y esclarecedores. No hay nada tedioso en la exposición. No hay duda de que este libro ganará muchos elogios muy merecidos. El problema es que quienes probablemente lo leerán son los que menos necesitan su uso. Aunque tiene poco más de 300 páginas de texto con espacios generosos, eso es más que una página por cada carácter permitido en un Tweet. ¿Los habitantes de las redes sociales dejarán caer sus teléfonos durante un par de horas para meditar las sabias palabras de Harford y reflexionar sobre cómo podrían cambiar su comportamiento en aras de una mejor conversación pública?

Lo dudo. Tim Harford espera que la curiosidad profundice el deseo de comprender. Pero queda el problema de cómo despertar esa curiosidad inicial. Algo como las lecciones descritas aquí deberían ser parte de las lecciones obligatorias de civismo / ciudadanía en las escuelas en cualquier democracia, junto con la comprensión de cómo funciona la constitución o la importancia de un poder judicial independiente. Por eso es tan importante.

Tim Harford es economista, periodista y locutor. Es autor de El Poder del desorden y El economista camuflado que ha vendido millones de libros. Tim es columnista senior del Financial Times y presentador de More or Less de Radio 4 y la serie de iTunes “Cincuenta cosas que hicieron la economía moderna”. Tim Harford ha hablado en TED, PopTech y la Ópera de Sydney. Es miembro asociado de Nuffield College, Oxford y miembro honorario de la Royal Statistical Society.

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